Pokerin pelityyppinä on ikivanha. Kiinalaisten on kerrottu pelanneen pokerin esiasteeksi luonnehdittavaa peliä jo 900-luvulla. Myös egyptiläisten on kerrottu pelanneen samankaltaisia pelejä 1200- ja 1300-luvuilla. 1600- ja 1700-luvuilla Saksassa, Ranskassa ja Espanjassa pelattiin pelejä, jotka jo nimensä perusteella muistuttivat hieman pokeria. Tällöin bluffaaminen oli jo äärimmäisen tärkeä osa pokerin pelaamista. Nykymuodossaan pokerin on kerrottu olevan peräisin 1800-luvulta, jolloin sitä on todistetusti pelattu Yhdysvaltain Louisianassa kahdenkymmenen kortin pakalla. Pelin, jonka on arvioitu kulkeutuneen Yhdysvaltoihin ranskalaisten siirtonaisten mukana, sääntönä oli tällöin lyödä vetoa siitä, kenen pelaajan käsissä oleva pakka oli kaikista arvokkain.

Varsinainen pokerivillitys Yhdysvalloissa alkoi sisällissodan aikoihin ja jatkui hyvin vahvana aina kultakuumeeseen ja 1900-luvun alkuun asti. Tällöin Atlantin toisella puolella tehtiin myös nykymuotoisen pokerin kannalta tärkeitä lisäyksiä sääntöihin. Näitä ovat esimerkiksi villi kortti ja lowball.

1970-luvun Yhdysvalloissa alkoivat nykymuotoisen pokerin kasinoilla pelattavat pokeriturnaukset, jotka levisivät nopeasti ympäri maailmaa. Sen suosio säilyi usean vuosikymmenen ajan ja pokeri pelinä koki varsinaisen uuden tulemisen 2000-luvulla nettikasinoiden myötä. Lisäksi useat televisioon taltioidut pokeriohjelmat herättivät yhä useamman ihmisen kiinnostuksen lajia kohtaan aiheuttaen pokeribuumin. 2000-luvulla pokerin pelaamisesta tuli myös entistä järjestäytyneempää. Vuosituhannen vaihteen jälkeen perustettiin erilaisia pokerikilpailuja ja viimeisimpänä vuonna 2009 Sveitsin Lausanneen Kansainvälinen pokeriliitto, jonka tehtävänä on asettaa pokerille kriteerit ja tuoda sitä esille myönteisessä valossa.